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Los consumidores perciben si un alimento es natural en función del origen de la materia prima, el proceso de elaboración y las características del producto final

Alcantarilla (Murcia) - Mar, 07/25/2017

  • Según un estudio elaborado por el Grupo Hero junto con la Universidad de Murcia y ETH Zürich 
  • La percepción de la naturalidad se centra más en la falta de cualidades negativas, como aditivos, que en la presencia de cualidades positivas
  • Datos de un informe internacional revelan que el 57% de los consumidores incorporan cada vez más alimentos etiquetados como “naturales” a su dieta

El Grupo Hero, en colaboración con la Universidad de Murcia y ETH Zúrich ha realizado el estudio The importance of food naturalness for consumers: Results of a systematic review, sobre la importancia de la naturalidad de los alimentos para el consumidor. El estudio, que ha sido publicado en la prestigiosa revista científica sometida a revisión por pares expertos, Trends in Food Science and Technology, muestra que la percepción de la naturalidad por parte del consumidor se centra más en la falta de cualidades negativas -aditivos, por ejemplo- que en la presencia de cualidades positivas; y concluye que los consumidores perciben un alimento como “saludable” en función de 15 cualidades que se agrupan en tres categorías:

  1. En el origen de los alimentos se incluyen el uso de materias primas orgánicas cultivadas de manera local
  2. La elaboración del producto de alimentación debe estar libre de ingredientes artificiales, conservantes, aditivos, colorantes y saborizantes artificiales, sustancias químicas, hormonas, pesticidas y transgénicos (OGM)
  3. El resultado final, según muestra el estudio, es saludable, ecológico y “en consonancia con la naturaleza”, sabroso y fresco.

El Director de Innovación del Grupo Hero e impulsor del estudio, Luisma Sánchez-Siles afirma que “la misión del Grupo Hero es deleitar a los consumidores conservando lo bueno de la naturaleza. Sin embargo, determinar las claves de lo que es percibido realmente como “natural” ha derivado siempre en considerables debates internos. El objetivo de este estudio era profundizar en lo que los consumidores entendían por “natural”, para cumplir con nuestra misión de la mejor manera posible –añade-. Si bien las cualidades y categorías obtenidas no son nuevas, sí nos ayudan a una mejor comprensión del concepto de “naturalidad” que tiene el consumidor”-, concluye.

Efectivamente, la mayoría de los consumidores considera crucial la naturalidad de los alimentos, y los productos que no se perciben como tales, se arriesgan a quedarse en las estanterías de los comercios. De hecho, según una encuesta del Centro de Investigación de Estados Unidos Consumer Reports National Research Center (2015), el 62% de los consumidores compran productos etiquetados como “naturales. El informe Nielsen de 2015 Healthy Eating Trends Around the World (sobre tendencias a la Alimentación Saludable alrededor del Mundo, 2015) indica además, que el 57% de los encuestados incorporan cada vez, un mayor número de alimentos naturales a sus dietas.

Sin embargo, a pesar de que esta cuestión se considera de gran importancia, la definición de naturalidad varía según los diferentes países y regiones; y además, la mitad de los consumidores que participaron en estos estudios internacionales, reconocieron creer que el término “natural” en los alimentos se encuentra verificado de manera independiente, cuestión que es un error.

Esta revisión sobre la naturalidad llega en un momento en que los consumidores de todo el mundo demandan más productos naturales. Sin embargo, dada la falta de una definición clara o de una regulación al respecto, la naturalidad queda abierta a múltiples interpretaciones, llevando a los consumidores a confusión.

“Es irónico, pero no existe una definición exacta de lo que constituye la “naturalidad” en alimentación. Usemos el origen de los alimentos como ejemplo: si tenemos una materia prima cultivada de manera orgánica, una manzana, por ejemplo, ésta puede considerarse un alimento natural. Sin embargo, ¿qué ocurre si incluimos un alto grado de procesado y añadimos conservantes y sustancias químicas? ¿Podría seguir denominándose natural?”, se preguntan los investigadores.

El estudio, que ha supuesto una estrecha colaboración entre el Grupo Hero y el mundo académico, pone de manifiesto la gran importancia de la naturalidad y su fuerte asociación con la salud para la mayoría de las personas residentes en países desarrollados. Esta tendencia se aprecia en diferentes países, en diferentes periodos de tiempo y revela algunas claves que deben tener en cuenta la industria de alimentación:

  • Es necesario combinar procesos de producción, ingredientes, envasado y comercialización de modo que el consumidor perciba los alimentos como naturales, similares a la alimentación tradicional
  • Debería tenerse en cuenta la percepción del consumidor sobre la naturalidad del nuevo producto de alimentación o de las tecnologías de alimentación innovadoras en las primeras fases del desarrollo del producto
  • La sustitución de los aditivos sintéticos de los alimentos puede suponer un impacto en el precio del producto y en su fecha de caducidad, conllevando el sacrificio de consumidores potenciales (lo cual puede suponer un reto para el sector) 
  • Las mujeres y las personas mayores conceden mayor importancia a la  naturalidad de la alimentación
  • La ingesta de alimentos por parte del consumidor se encuentra notablemente influenciada por la importancia concedida a la naturalidad de los mismos
  • Descuidar el aspecto de la naturalidad en el sector de la alimentación puede ser costoso para la industrial.

Puntos a destacar

  1. Primer estudio de revisión de la literatura realizado sobre la percepción de la naturalidad de los alimentos, publicado en una de las cuatro mejores revistas internacionales del área de Ciencia y Tecnología de los Alimentos.
  2. Se ha llevado a cabo una revisión sistemática del contenido de más de 1.000 estudios de investigación publicados. Al final se han incluido en la revisión 72 estudios sobre más de 85.000 consumidores procedentes de 32 paises y cuatro continentes.
  3. Los alimentos naturales se definen a través de tres categorías diferenciadas si bien relacionadas entre sí: (1) Cómo se cultivan los alimentos (2) la manera en que se producen los alimentos (ingredientes y tecnología empleados), y (3) las propiedades del producto final.
  4. La ingesta de alimentos por parte del consumidor se encuentra notablemente influenciada por la importancia concedida a la naturalidad de los alimentos.
  5. Las percepciones del consumirdor y las innovaciones en tecnología de los alimentos deben tenerse en cuenta en las primeras fases del desarrollo del producto y de la tecnología. Descuidar el aspecto de la naturalidad en el sector de la alimentación puedeser costoso para la industria..
  6. El estudio fue realizado por dos investigadores del mundo académico (Sergio Román, Universidad de Murcia y Michael Siegrist, ETH Zürich) y un investigador de la industria (Luisma Sánchez-Siles, Grupo Hero), con diferentes formaciones (Marketing, Nutrición y Ciencia de los alimentos, y Psicología).

Pinche aquí para acceder a una entrevista realizada a Michael Siegrist sobre el estudio.

Biografías de los investigadores

Sergio Román, Profesor universitario

Sergio Román (BA Manchester Metropolitan University, Master en Comercio Internacional, y Doctor por la Universidad de Murcia) es profesor titular del Departamento de Comercilización e Investigación de Mercados de la Universidad de Murcia (España). Es uno de los principales expertos en el campo de la ética comercial y marketing. Sus trabajos se han publicado en importantes revistas científicas, como Journal of the Academy of Marketing Science, Journal of Interactive Marketing, y Journal of Business Research. Pertenece al Consejo Editorial de varias revistas científicas internacionales. Fue profesor invitado en la University  Arizona (EEUU).

Dr. Luis Manuel Sanchez-Siles

Luisma Sanchez-Siles es Director de Innovación en Nutrición Infantil del Grupo Hero (sede en Lenzburg, Suiza). Estudió Ciencia y Tecnología de los alimentos y obtuvo su Doctorado en Nutrición y Ciencia de los alimentos en la Universidad de Murcia (España). Es un experto internacional en desarrollo de nuevos productos de alimentación e investigación en nutrición, y es miembro del Comité Científico de Hero.

Michael Siegrist, Profesor universitario

Michael Siegrist es profesor de comportamiento del consumidor en el Institute for Environmental Decisions (IED), ETH Zürich, Suiza. Estudió psicología, económicas y comunicación de masas en la Universidad de Zürich. Es editor asociado de la revista científica Risk Analysis y editor ejecutivo de la revista científica Appetite. Ha publicado numerosos artículos sobre la percepción del riesgo, confianza, comunicación de riesgos, comportamientos, patrón alimentario y toma de decisiones medioambientales.

A cerca del estudio

The importance of food naturalness for consumers: Results of a systematic review, realizado por Luisma Sánchez-Siles en colaboración con Sergio Román, de la Universidad de Murcia; y Michael Siegrist, del ETH Zúrich, incluye una revisión del contenido de 72 estudios, extraídos de un grupo inicial de más de 1.000 investigaciones, que abarca más de dos décadas y cuentan con la participación de 85.000 consumidores de 32 países de cuatro continentes. Según los responsables del estudio, esta es la primera revisión que ha identificado, analizado e integrado las investigaciones anteriores sobre la importancia con la que perciben los consumidores la naturalidad de la alimentación.

El estudio cubre además un amplio número de personas de países desarrollados, de diferentes grupos de edad y socio-demográficos que participaron en varios programas de investigación durante un periodo de 20 años. Si bien las diferentes investigaciones mencionan aspectos determinados de la naturalidad, el nuevo estudio reúne toda la información.

Sobre el Grupo Hero

El Grupo Hero es una empresa de alimentación internacional especializada en productos de alimentación nutritivos de marcas propias. La Empresa se fundó en 1886, en Lenzburg, Suiza, donde aún se encuentra su sede principal a día de hoy. Hero complementa las categorías más importantes de su producto principal: Alimentación y Leches infantiles, Mermeladas y Confituras, y Snacks Saludables con sus actividades en gamas de productos Sin Gluten y de Decoración relacionada con la alimentación. Grupo Hero se rige por su misión de Deleitar a los consumidores conservando lo bueno de la naturaleza, cuenta con una amplia presencia internacional y se enorgullece de integrar muchas de las marcas más respetadas a escala mundial y local. En 2016, Grupo Hero generó ingresos por valor de 1,27 mil millones de francos suizos.

Compartiendo lo bueno

Hero España tiene su sede desde 1922 en Murcia, donde se fabrica una gran variedad de productos y todas las referencias de Hero Baby, marca del Grupo destinada a la fabricación de alimentos infantiles. En Hero, la Responsabilidad Social es una oportunidad y una obligación de mirar al futuro con valentía. Con esta forma de hacer y entender la empresa, preparamos a la compañía para afrontar nuevos retos y estrategias. Nuestra misión es deleitar al consumidor conservando lo bueno de la naturaleza y, de esta forma, nos situamos en el camino hacia la excelencia, mediante valores compartidos con todos nuestros grupos de interés.